Acai / Açaí / Asaí – La fruta amazónica con virtudes para la salud

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acaí brasil

El acai, escrito a veces con c, ç, s, z y hasta con otros nombres, consiste en una gran palmera con frutos morados casi negros típicos de Brasil. Famoso por su invasión de sabor y frescor, se trata de una fruta muy nutritiva valorada desde hace mucho por nativos sudamericanos y luego evaluada en ensayos químicos por sus posibles bondades medicinales. Un tradicional acompañante de pescados en platos del norte brasileño y al mismo tiempo, una especie de postre energizante muy consumido en playas de Río…

¿Qué es acai?

Nombre científico: Euterpe oleracea

El açaí / acai es una palmera nativa de Brasil, con especial presencia en la Amazonía oriental en el estado norteño de Pará. De ahí que a veces se la llame “Asai-do-pará”. También crece en otras zonas amazónicas, por ejemplo de Colombia, Perú, Venezuela, Surinam y otras partes de América del Sur.

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Foto: CostaPPPR

En playas de Brasil es muy habitual ver a locales y extranjeros refrescarse con bowls de acai, llamados allí Açaí na tigela, una preparación típica con pulpa de açaí machacada combinada con diferentes ingredientes, como ser frutas y jarabe de guaraná, formando una especie de mousse o puré congelado.

Su versión más tradicional, la que se consume en Pará, se usa a modo de aderezo o salsa para acompañar pescados, pero sin el resto de agregados y con un poco de harina de tapioca.

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En playas de Río de Janeiro se vende habitualmente con granola, pedacitos de bananá, harina de mandioca y guaraná, entre otros aditivos. Además, se comercializan jugos preparados a base del fruto sin semilla, la pulpa congelada, helados y otros postres, vino de açaí, jugo pasteurizado de acaí-guarána, entre otros.

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La palabra açaí es una variación europea de la palabra «ïwasa’i» de los nativos tupí, que significa «fruta que llora o expulsa el agua».

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Feria de Açaí en el Mercado «Ver-o-Peso», Brasil – Foto: Camila Neves Rodrigues da Silva

Reconocida por sus preciadas propiedades nutritivas y antioxidantes, esta palmera amazónica puede alcanzar más de 25 metros, tiene pequeñas flores marrones / púrpuras y racimos de frutos comestibles.

Nombres populares del Acaí

  • Açaí
  • Acai
  • Assai
  • Azai
  • Asai
  • Huasaí
  • Acai berry
  • Palma manaca
  • Palmito
  • Naidi

¿Acaí fruta?

El fruto de la palmera es una baya redonda color púrpura oscuro cuando madura, también conocida con el nombre de acaí.

Estudios han señalado que la pulpa de açaí presenta un alto contenido de antioxidantes y propiedades nutricionales, incluyendo una considerable cantidad de proteínas, calcio, fibra y ácidos grasos omega, entre otros compuestos.

Acai – Propiedades Medicinales

La fruta de la palmera acaí es una fuente de antioxidantes y nutrientes, valorada por sus supuestos beneficios para prevenir el envejecimiento y proteger contra las enfermedades cardiovasculares, además de tener una buena cantidad de fibra, proteínas y grasa vegetal, siendo a la vez muy usada en dietas de deportistas.

Palmera de acaí plantada en Panamá – Foto:
Dick Culbert

¿Para qué sirve el acaí?

Entre otras propiedades y usos invocados por sistemas de la medicina popular, se dice que el acaí podría ser beneficioso como preventivo o complemento para…

  • Cáncer
  • Problemas cardiovasculares
  • Envejecimiento (se lo considera un potente antioxidante natural)
  • Aumento de la energía y resistencia
  • Impulso sexual
  • Pérdida de peso
  • Estimular el sistema inmunitario
  • Estreñimiento
  • Colesterol
  • Alimento recomendable para diabéticos

El acaí podría servir como un preventivo natural contra diferentes males de la salud, que además es muy nutritivo y una delicia refrescante, ideal de consumir cuando recién nos levantamos o para aliviar las calurosas jornadas de playa. Y no solo rico y sano, sino que también llena, dando la sensación de estar saciados.

Dado que el açaí es una fruta cultivada en la región del Amazonas, para su exportación su pulpa suele congelarse o hacerse polvo.

Usos tradicionales

Las tribus de las selvas amazónicas han dado más de 20 usos diferentes al açaí, según estiman los etnobotánicos.

En la Amazonía peruana se hacía una té fuerte (decocción) de acaí a fuego lento para tratar variados males, incluyendo enfermedades hepáticas y renales, problemas musculares, menstruación dolorosa, malaria, pérdida de pelo, hemorragias, anemia, entre otras.

Curanderos y mujeres del shuar del este, pueblo indígena que vive entre las selvas de Perú y el Ecuador, usaban la baya de açaí por sus supuestos beneficios como antioxidante natural y para regular el colesterol, estimular el sistema inmunitario, proteger el corazón o hasta para el aumento de la libido.

La infusión de la cáscara de fruta rallada se ha aplicado en uso tópico para las úlceras de la piel.

Estudios sobre el acaí

A la fecha, se han realizado en su mayoría estudios in vitro y en animales, pero pocos ensayos clínicos en humanos avalan el uso de bayas de acaí, a pesar de los resultados prometedores mostrados en distintos ensayos químicos.

Algunas de esas investigaciones han sugerido un potencial efecto antiinflamatorio, antioxidante, anticancerígeno y cardioprotector.

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Imagen tomada en Rio Negro, Amazonia – Foto: Vihelik

Una investigación publicada en 2009 evaluó el perfil antioxidante de casi 30 plantas y productos de Brasil, revelando que las más valiosas habían sido la mora silvestre y la pulpa de asai.

Aunque aún no existen investigaciones en humanos que lo respalden, estudios in vitro e in vivo reportan posibles efectos antiproliferativos (evitan la reproducción celular) y apoptóticos (muerte celular programada), atribuyendo eventuales propiedades anticancerígenas al acai.

Un estudio piloto publicado en 2011 concluyó que el consumo de pulpa de fruta de açai «redujo los niveles de marcadores seleccionados de riesgo de enfermedad metabólica en adultos con sobrepeso».

Para ello se utilizó 100 g de la pulpa en la mañana y en la tarde durante 1 mes. Tras 30 días de tratamiento, se observaron disminuciones de la glucosa en ayunas, los niveles de insulina, el colesterol total, colesterol-LDL y en la relación Colesterol total -Colesterol-HDL.

Acaí, fuente de calorías, antioxidantes, proteínas y vitaminas

Un trabajo publicado en Archivos Venezolanos de Farmacología y Terapéutica resalta el alto contenido calórico que aporta la fruta acaí, así como su elevado nivel de ácido oléico (omega 9), con lo cual ha sido comparada «la calidad de la grasa del Asai con la del aguacate, el aceite de oliva y el de canola».

Ver: Palta – Beneficios y propiedades del aguacate

El acaí cuenta con un elevado contenido de antocianina, un tipo de flavonoides que otorga el pigmento del fruto y que aportan su comentado potencial antioxidante.

De acuerdo con un artículo colombiano, un litro de jugo del fruto de acaí contiene «12.6 g de proteína, lo que representa el 25-30% de la ingesta diaria recomendada», además de ser «buena fuente de vitaminas E y B1, además de minerales como fósforo, sodio, zinc, hierro, manganeso, cobre, boro, cromo, calcio, magnesio, potasio y níquel».

Algunos estudios recientes sobre el acaí

Cardiovascular and Metabolic Effects of Açaí, an Amazon Plant‘ – Moura RS et al. J Cardiovasc Pharmacol. (2016)

Anticancer potential, molecular mechanisms and toxicity of Euterpe oleracea extract (açaí): A systematic review – Alessandra-Perini J et al. PLoS One. (2018)

Açaí (Euterpe oleracea Mart.) beverage consumption improves biomarkers for inflammation but not glucose- or lipid-metabolism in individuals with metabolic syndrome in a randomized, double-blinded, placebo-controlled clinical trial. – Kim H et al. Food Funct. (2018)

+ Estudios sobre el asaí, disponible en PubMed

Fuentes:

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